Dopo l’intervista a Amedeo Balbi su Proxima B, oggi è il turno di Renè Heller, astrofisico del Max Planck Institute for Solar System Research. Lo scienziato ci ha commentato la scoperta ed ha espresso il suo parere riguardo la possibile presenza di vita sul pianeta.

Con la ricerca appena pubblicata siamo entrati in una nuova era per la ricerca agli esopianeti?

La scoperta di Proxima b, un esopianeta simile alla terra nella zona abitabile attorno alla stella più vicina al nostro sole, sarà certamente una delle principali spinte per la ricerca scientifica e permetterà una nuova spinta per lo studio della vita oltre la terra. Io credo che questo sia il miglior argomento per costruire degli strumenti spaziali in grado di osservare il pianeta (ad esempio un telescopio con coronografo per bloccare la luce stellare) o magari mandare sonde spaziali per viaggi interstellari per scoprire al meglio il pianeta. Tuttavia, i progressi richiesti dal punto di vista tecnologico per costruire questi strumenti o veicoli spaziali delle prossime generazioni sono enormi.

Quindi, ci vorranno decenni o millenni fino a quando saremo in grado di osservare direttamente la superficie di questo pianeta o addirittura per poter inviare una piccola sonda lì.

È possibile stabilire se Proxima Centauri sta influenzando il suo pianeta? Si può veramente parlare di “earth like planet”?

Questo pianeta ha grosso modo la massa della Terra, circa 1,3 masse terrestri almeno. E questo è essenzialmente tutto quello che sappiamo davvero ad oggi.

Non sappiamo il suo raggio, e quindi non sappiamo la sua gravità superficiale. Non sappiamo se abbia o no un’atmosfera. Non sappiamo il suo periodo di rotazione e se la sua rotazione è bloccata al suo periodo orbitale attorno alla stella (che potrebbe essere un male per la vita). Non sappiamo se abbia acqua in superficie. Non sappiamo se abbia lune o se ci sono pianeti supplementari nel sistema (anche se c’è un segnale candidato per un pianeta gigante esterno) che potrebbe perturbare l’orbita e la rotazione di Proxima b. Ma, detto questo, abbiamo qualche conoscenza sulla stella. Sappiamo che la sua massa (è molto leggera), sappiamo la sua luminosità, è possibile stimare la sua età (circa 6 miliardi di anni un po ‘più vecchio del sole), e siamo in grado di osservare direttamente la propria attività ad alta energia. Questo ci dà un’idea della radiazioni nocive che Proxima B potrebbe ricevere.

La fantascienza racconta le realtà esoplanetarie da anni. Voi scienziati siete ispirati anche da racconti fantascientifici? È possibile coniugare fantascienza e scienza nel campo degli esopianeti?

Oh, io di sicuro lo sono. Non posso parlare per i miei colleghi scienziati, ma posso dire che amo i libri e i film di fantascienza. Il film ” Avatar” certamente ha ispirato i miei studi sull’abitabilità possibile di grandi lune extrasolari. Ed ero entusiasta mentre leggevo “The Martian ” circa un anno fa. Mi auguro che i film di Hollywood non saranno più limitati ad una lunghezza di circa due ore e che il film , che si basa su quel libro e che è uscito all’inizio di quest’anno, avesse approfondito il libro molto più nel dettaglio, anche se il film sarebbe durato 8 ore. Vorrei vederlo!

A che punto siamo nella ricerca di vita extraterrestre? Quando e in che modo stiamo identificando la vita nello spazio?

Siamo già alla ricerca di vita. Marte è stato oggetto di più missioni svolte sul posto che, almeno in una certa misura, hanno cercato segni di vita. La luna di Saturno, Encelado, è stata esplorata nel corso di più fly-by dalla sonda Cassini dal 2004, e una volta che la sonda ha trovato criovulcani attivi sulla superficie, con suggerimenti per la possibile esistenza di un oceano sotto la superficie della luna, la gente andava pazza per la possibilità di vita in questi mari del sottosuolo. Gli scienziati studiano costantemente i dati di Cassini, che sono pieni di indizi circa la composizione e la salinità di quei mari, per avere un’idea della loro abitabilità.

E non dimentichiamoci del SETI, progetto di ricerca di intelligenza extraterrestre, che viene effettuato in gran parte utilizzando i radiotelescopi che si utilizzano per la ricezione di segnali da esseri intelligenti lontani. Quindi sì, siamo sicuramente alla ricerca di vita extraterrestre ora. Per quanto riguarda la seconda domanda, direi che la prima cosa che scopriremo sono tracce di bio-attività nelle atmosfere di pianeti extrasolari, spero che questo accada nel corso della mia vita.

Gianluigi Marsibilio